[新頭殼newtalk] 美國航空暨太空總署(NASA)官員今(5)日宣布,11年前發射探測兩大小行星帶的太空船「黎明號」(Dawn),因燃料耗盡結束任務,未來仍會停留於附近軌道。「黎明號」無人太空探測船也稱曙光號(Dawn),是唯一繞行火星與木星間主小行星帶星體的太空船,2011年進入小行星灶神星(Vesta)軌道,隨後於2015年前往矮行星穀神星(Ceres),成為首個造訪穀神星並環繞的太空船。「黎明號」任務期原定9年,實際運作11年1個月又5天,這艘無人太空船旅行69億公里,期間傳回6萬9000多幅影像與超過132GB探測數據。科學家約一個月前已知,幫助「黎明號」天線導向地球,並使太陽能板轉向太陽充電的燃料即將耗盡,在「黎明號」昨天和今天都錯過與深太空通訊網(DSN)預定通訊時間後,NASA正式宣告「黎明號」壽終正寢,預計未來幾十年將停留在穀神星附近軌道上,但無法再與地球通訊。太空總署噴射推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory)任務主管及首席工程師瑞曼(Marc Rayman)表示,「黎明號」每次都能完成挑戰,跟這麼棒的太空船說再見很難,但是時候了。「從我在車牌框上聲明『我的另一輛車在小行星帶上』,就能看出我多為黎明號感到驕傲。」太空總署華盛頓科學任務局(Science Mission Directorate)副局長朱布肯(Thomas Zurbuchen)為「黎明號」不可或缺的科學及出色科技成就喝采,期間收集到的驚嘆影像和資料,對了解太陽系歷史及演化至關重要,從「黎明號」展開的科學學習將繼續進行。


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